La diversificación cultural puede acelerar la evolución en los humanos

Padre e hijo en la ceremonia de wai'a en la aldea Xavante de Etéñitepa. En ella los hombres tratan de ponerse en contacto y recibir la protección de los poderes espirituales. Imagen cortesía de Nancy Flores M., Hunter College, Universidad de Nueva York, proporcionada por el Dr. Francisco M. Salzano.

Los cambios en la estructura social y las distintas prácticas culturales pueden impulsar la evolución biológica en las poblaciones humanas, es la hipótesis central de un trabajo internacional que se publica en la edición del 19 de diciembre de 2011 en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Tabita Hünemeier y sus colaboradores compararon el parentesco genético, datos geográficos, características climáticas y cualidades físicas de la cabeza de más de 1200 sujetos de los grupos indígenas xavante, kayapó, baniwa, ticuna, kaingang e yanomama, de la Amazonia de Brasil.

El análisis mostró que el grupo xavante se ha diferenciado de los demás por poseer cabezas alargadas, caras altas y estrechas y narices más anchas. Pero el punto más importante, es que estos rasgos evolucionaron de forma rápida; alrededor de 3.8 veces más acelerada que su pueblo hermano, los kayapó, de los que se separaron hace aproximadamente 1500 años atrás.

Árbol neighbor-joining obtenido posterior al cálculo de la matriz de distancias Fst del ADNmt (HVS-1) y los principales resultados de genética cuantitativa. Las líneas rojas indican el clado de la lengua Jê. Los números en cursiva en cada rama indican el ritmo de los cambios morfológicos (mP). Los números entre paréntesis corresponden a los valores de correlación entre los vectores de la dirección del cambio evolutivo (Δz) y las líneas de mínima resistencia evolutiva (LLERs) fenotípica (Pmax) y genética (Gmax), respectivamente. Las correlaciones significativas se muestran en negritas. Los números en los nodos representan el etiquetado arbitrario utilizado para presentar los resultados. OTO se refiere a los otomíes de México que fueron incluidos como grupo control o referencia fuera de rango.

De esta manera se entiende que, bajo ciertas condicionantes, algunos fenotipos también pueden evolucionar rápidamente como respuesta a procesos mediados por la cultura, y en este estudio, se ha comprobado que dicha divergencia fenotípica fue independiente a adaptaciones climáticas y a la separación geográfica de los xavante con respecto a las otras cinco poblaciones. Sin embargo, el aislamiento cultural y la selección sexual de esta tribu podrían representar un factor importante en la evolución de las cualidades físicas de la cabeza. Por ejemplo, en una publicación anterior, se observó que en una aldea xavante la cuarta parte de la población eran hijos de un solo jefe que tenía cinco esposas. De ahí que la selección sexual favorezca a los sujetos mejor posicionados socialmente. Por lo cual, se podría entender que una combinación de la cultura mediada por el aislamiento geográfico, además, de la selección sexual podrían ser de las fuerzas que explican el ritmo acelerado de dicho cambio fenotípico.

Con todo lo anterior, la principal conclusión a la que se ha podido llegar en este trabajo sostiene que la co-evolución genético-cultural podría ser el modo dominante de la evolución humana moderna, es decir, el ambiente cultural es más importante y determinante que el medio ambiente natural en la evolución de las poblaciones humanas modernas.

El modelo bio-cultural de la evolución humana representa un paradigma con gran cantidad de allegados en la antropología moderna, no obstante, son escasos los ejemplos de poblaciones humanas donde es factible evaluar dicha interacción, su magnitud y el ritmo que sigue.

Para finalizar, se puede decir que este trabajo es una oda dedicada al profesor Francisco Mauro Salzano quien desde los años setentas recabó importantes bases de datos con una visión holística sobre la genética antropológica de las poblaciones indígenas de América.

Hünemeier T, Gómez-Valdés J, Ballesteros-Romero M, de Azevedo S, Martínez-Abadías N, Esparza M, Sjøvold T, Bonatto S, Salzano F, Bortolini M y González-José R. (2012) “Cultural diversification promotes rapid phenotypic evolution in Xavánte Indians”. Proceedings of the National Academy of Sciences, 109 (1):73-77.

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